chihualcan- Javier Carrera

Las Papayas de Monte

Por Javier Carrera, Ecuador.

La papaya tiene una nutrida familia: primas de menor tamaño pero excelente sabor que crecen en una variedad de condiciones desde las tierras tropicales hasta los altos valles andinos.

Datos de la especie

Nombre científico: Vasconcellea spp.
Familia: Caricaceae.
Otros nombres: Papayas de monte.
Origen: Andes ecuatoriales.

Historia

Las papayas de monte son parientes cercanas de la famosa papaya. Hasta hace poco sus 21 especies se consideraban dentro del mismo género que ésta, el de las caricáceas, pero la revisión de la taxonomía en base a estudios genéticos las ubica ahora en un género aparte, el de las vasconcelleas.

La diversidad genética de especies y cultivares indica que su zona de domesticación fueron los andes ecuatoriales, en lo que hoy es Colombia y Ecuador. No hay datos más específicos sobre su uso en tiempos precolombinos.

Hasta hace unas décadas era común ver estos árboles en los huertos rurales y en los traspatios urbanos de ciudades como Quito. Desde entonces su uso ha declinado considerablemente, al punto de haber desaparecido en algunas regiones.

Foto: Javier Carrera

Foto: Javier Carrera

Descripción y especies

Son árboles pequeños de poca ramificación. Crecen desde los 1.000 hasta los 3.000 metros de altura, dependiendo de la especie. Ocupan poco espacio, por lo que son ideales para huertos pequeños. No requieren cuidados especiales, aunque se benefician de protección contra el viento.

Son por lo general plantas dioicas, es decir, tienen individuos con flores masculinas y otros con femeninas.

Hay considerable confusión entre los nombres comunes y la nomenclatura botánica, lo que dificulta el estudio y clasificación de este género. El mismo nombre común puede aplicarse a distintas especies dependiendo de la región.

Vasconcellea pubescens : Chamburo. Crece de los 1.500 a los 3.000 metros, con cierta tolerancia a heladas. Se cultiva desde Colombia hasta Chile, donde hay plantaciones comerciales. Es pubescente, es decir, cubierta de pelos en todas su partes, y se la reconoce por la capa de pelos en la parte inferior de sus hojas. Los frutos llegan a los 20 centímetros, tienen 5 lados; las semillas en su interior son espinosas. Se consume cocinado aunque algunos ejemplares se pueden comer crudos. Se propaga por semillas.

Vasconcellea stipulata : Siglalón, chihualcán. Se cultiva en el Ecuador, desde los 1.500 hasta los 2.500 metros. Es un árbol de desarrollo vigoroso que alcanza los 8 metros y produce por 20 años. Sus frutos llegan a los 15 centímetros, son redondeados y tienen 10 u 11 lados. Tienen la reputación de ser los más sabrosos en mermeladas y jaleas. Ocasionalmente se pueden consumir crudos, pero generalmente se deben cocinar, lo que se puede hacer con todo y cáscara. Tiene el más alto contenido de papaína, ingrediente activo con usos industriales. Se puede propagar por semilla, aunque la reproducción vegetativa da fruto más temprano.

Vasconcellea x heilbornii (Carica pentagona) : El babaco es el resultado de una hibridación entre Vasconcellea pubescens y V. Stipulata, y es originario del sur del Ecuador. Alcanza los dos metros y crece de los 800 a los 2.500 metros. El fruto es de color amarillo brillante, con 5 caras, de 30 a 40 centímetros de largo, sin semillas. Se lo puede consumir crudo, pelado. Se hace jugo. También se cocina, especialmente para producir el “dulce de babaco”, en almíbar. Es una de las frutas más comunes en los mercados del Ecuador y se está expandiendo a otros países. Se reproduce de forma vegetativa. Sus frutos soportan bien el transporte y el almacenamiento en frío.
El babaco es uno de los frutales más productivos del mundo, de 40 a 120 toneladas por hectárea.

Vasconcellea monoica : Rolaquimba, col de monte. Crece de los 500 a los 2.000 metros y alcanza los . Se consumen sus hojas tiernas, cocinadas. Al igual que otras hojas verde-oscuras, el tiempo de cocción debe ser corto, para no destruir sus nutrientes. Se añade a sopas o se cuece en refrito.
En Perú se reporta el uso de sus frutos, incluso crudos, mientras que en Ecuador no se los consume. Esto puede deberse o bien al desconocimiento, o bien a que las variedades presentes en Ecuador contengan toxinas que no están presentes en las variedades peruanas.
Se cruza fácilmente con Vasconcellea pubescens, produciendo frutos de excelente calidad.

Vasconcellea goudotiana : Papayuelo. Se cultiva en Colombia, de los 1.500 a 2.300 metros. Sus frutos tienen 5 ángulos no muy pronunciados, llegan a 20 centímetros y son de color amarillo con tonalidades anaranjadas, rojas o púrpuras. Soporta bien el transporte si se cosechan inmaduros.

Vasconcellea candicans : Chungay, Mito. Crece en Ecuador y Perú desde el nivel del mar hasta los 2.500 metros, en territorios secos y rocosos. Fruto comestible.

Toronche : Se menciona que es un híbrido natural, encontrado en huertas del sur del Ecuador. Los especímenes seleccionados por la población llegan a los 2,5 metros de altura, crecen hasta los 2.500 metros y son ligeramente tolerantes a las heladas. Los frutos de color amarillo tienen 5 lados y alcanzan los 15 centímetros. Son muy jugosos, de pulpa blanca y con pocas semillas; pueden comerse crudos, y tienen la reputación de ser los más sabrosos entre los papayuelos, aunque son muy frágiles y no toleran la manipulación y el transporte. La planta produce desde el primer año de vida. Se cruza fácilmente con Vasconcellea stipulata. Se reproduce de forma vegetativa. (Panel on the Lost Crops of the Incas, 1989).

Alimentación

El fruto de algunas especies se puede consumir crudo, pero por lo general es mejor preguntar antes a los vecinos o probar un bocado pequeño; si hay ardor en la boca, es preferible cocinar.

Las especies que se pueden comer crudas dan un excelente jugo.

Todas las especies se pueden cocinar para hacer dulces, rellenos de tartas, almíbares, salsas, mermeladas, jaleas.

Foto: Javier Carrera

Foto: Javier Carrera

BIBLIOGRAFÍA

De la Torre, L., Navarrete, H., Muriel M., Macía, M., Balslev, H. (2008). Enciclopedia de las plantas útiles del Ecuador. Quito: Herbario QCA.

Panel on the Lost Crops of the Incas. (1989). Lost Crops of the Incas. Washington D.C.: National Academy Press.

Scheldeman, X. (2002). Distribution and potential of cherimoya (Annona cherimola Mill.) and highland papayas (Vasconcellea spp.) in Ecuador. (Tesis de doctorado). Universidad de Gante, Holanda.

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